Las larvas de algunas especies de avispas del papel utilizan una seda misteriosamente fluorescente para tejer el recipiente en el que maduran hasta la edad adulta.

Las avispas de papel adultas son constructoras capaces de hacer nidos con materia vegetal y saliva.

Pero empiezan como larvas que llevan a cabo sus propios proyectos de construcción.

Justo antes de que estas crías inicien una metamorfosis hacia la madurez, la mayoría de las larvas de avispa del papel se secuestran en compartimentos especiales del nido con sellos tejidos llamados capullos, que fabrican con hilos de seda.

Las larvas de algunas especies de avispas del papel utilizan una seda misteriosamente fluorescente para tejer el recipiente en el que maduran hasta la edad adulta. Foto Bernd Schöllhorn & Serge Berthier via The New York Times.

Las larvas de algunas especies de avispas del papel utilizan una seda misteriosamente fluorescente para tejer el recipiente en el que maduran hasta la edad adulta. Foto Bernd Schöllhorn & Serge Berthier via The New York Times.

Allí, en la cúspide de la edad adulta, las larvas pueden añadir un poco de brillo al dormitorio.

Los capullos de varias especies de avispas de papel, parientes de algunas que pueden verse en el jardín, presentan una fluorescencia amarillo-verdosa bajo luz ultravioleta y confieren a todo el nido un brillo groovy.

Esta fluorescencia, descrita por primera vez la semana pasada en el Journal of the Royal Society Interface, puede ser inusualmente brillante:

La seda de una especie, Polistes brunetus, encontrada en los bosques de Vietnam, brilla tres veces más que el animal terrestre más fluorescente conocido hasta ahora.

El descubrimiento se suma a un panteón cada vez mayor de ejemplos sorprendentes de fluorescencia natural, y al misterio de la finalidad, si es que la hay, de estos espectáculos de luz.

La luz ultravioleta, o UV, tiene una frecuencia demasiado alta para que la gente la vea. Los pigmentos fluorescentes y otras moléculas absorben esta luz y la emiten como longitudes de onda visibles.

La gente aprovecha este poder para organizar fiestas con luz negra y para dar brillo a las camisetas blancas. Los animales del océano lo utilizan para atraer a sus presas.

La fluorescencia en los animales terrestres es más desconcertante y parece más rara.

Pero puede estar oculta a la vista de todos: en los últimos años se han detectado varios casos hasta ahora desconocidos, como ornitorrincos y ardillas voladoras que brillan, simplemente agitando luces ultravioleta en patios, zoológicos y museos de historia natural.

Bernd Schöllhorn, profesor de química de la Universidad de París, estaba blandiendo su linterna ultravioleta en la selva tropical de Cuc Phuong, al sur de Hanoi, cuando su rayo se posó en un nido de avispas de papel.

Le devolvió el brillo con tanta intensidad que pensó que otra persona había dirigido el haz de su linterna hacia él.

Con la ayuda de Lien Thi Phuong Nguyen, experta en avispas de la Academia de Ciencia y Tecnología de Vietnam, Schöllhorn recogió nidos de varias especies de avispas de papel en todo Vietnam.

Después los examinó con sus colegas del Instituto de Nanociencias de París, junto con los nidos de especies de Francia y la Guayana Francesa.

Medir la relación entre la cantidad de luz ultravioleta que absorbe algo y la cantidad de luz visible que emite es “una buena forma de evaluar la intensidad” de la fluorescencia, explica Schöllhorn.

Los nidos de P. brunetus devolvieron el 35% de la luz que absorbieron, unas tres veces más que los animales terrestres más intensamente fluorescentes conocidos hasta ahora, un gecko verde de Namibia y una rana de Argentina que brilla en azul menta.

 Un mundo llamativo

Si se coloca una linterna ultravioleta sobre un nido de P. brunetus en el bosque, “es realmente llamativo”, como un reflector de bicicleta, dijo Schöllhorn.

Incluso a la luz del día, su color parece un poco más intenso, como una pelota de tenis.

Otra especie de avispa de papel que el grupo estudió mostró una intensidad más parecida a la de la rana argentina, mientras que otras mostraron una fluorescencia más débil o ninguna.

La cuestión es si este destello tiene una función.

El equipo propuso varias posibilidades:

Un nido fluorescente puede mejorar el camuflaje en las hojas brillantes, o servir de faro para que las avispas regresen por la noche después de buscar comida.

O podría indicar a las avispas depredadoras más grandes que se mantengan alejadas, dijo Nguyen.

Los compuestos fluorescentes también pueden ayudar a proteger a los seres vivos de los efectos nocivos de los rayos UV -los mismos que causan daños en la piel de las personas- al absorberlos.

Tal vez un capullo fluorescente mantenga alejados los rayos ultravioleta al tiempo que potencia las señales luminosas necesarias para la metamorfosis, dijo Schöllhorn.

Al igual que muchos estudios anteriores sobre fluorescencia, éste es “emocionante” pero no concluyente, dijo Tim Caro, profesor de ecología evolutiva de la Universidad de Bristol (Inglaterra) que no participó en la investigación.

“Los científicos se esfuerzan por dar un sentido funcional a este fenómeno”, dijo, y añadió que estudiar el coste de la producción de fluorescencia sería una buena forma de investigar si sirve para algo en una especie concreta.

El equipo está siguiendo algunas de estas cuestiones, aunque los avances pueden ser difíciles.

Después de todo, las avispas tienen otra habilidad menos secreta: “Pueden picar”, dijo Schöllhorn.

Leave a Comment

Radio Pinamar FM 100.7