Un equipo de científicos de la Universidad de Harvard difundieron el descubrimiento en el sudeste asiático.

Un equipo de investigación liderado por científicos de la Universidad de Harvard descubrió un cangrejo en perfecto estado de conservación en un ámbar de 100 millones de años, el más antiguo de aspecto moderno jamás encontrado, que esclarece la historia evolutiva de estos crustáceos.

El trozo de ámbar fue recuperado en la selva de Birmania, en el sudeste asiático, y el cangrejo mide 5 milímetros.

Tras la descripción publicada en revista Science Advances, los expertos estiman que representa la prueba más antigua de las incursiones en entornos no marinos de los “verdaderos cangrejos”.

Verdaderos y falsos cangrejos

Los cangrejos verdaderos (conocidos como “Brachyurans”) se contraponen a los “falsos cangrejos” (“Anomurans”) que no son técnicamente tal especie, pero a veces se les llama así, difunde en un comunicado de la universidad de Estados Unidos.

Escaneos 3D del fósil que muestran el cangrejo al detalle.: Foto: Elizabeth Clark and Javier Luque

Escaneos 3D del fósil que muestran el cangrejo al detalle.: Foto: Elizabeth Clark and Javier Luque

Lo novedoso del hallazgo tiene muchas aristas para abordar. “No solo está muy bien conservado, sino que además es el primer cangrejo de la era de los dinosaurios conservado en ámbar, lo que es poco frecuente para los animales acuáticos”, señala por su parte el Smithsonian Tropical Research Institute, también participante del estudio.

Los registros fósiles anteriores, que consisten principalmente en trozos de pinzas, sugerían que los cangrejos no marinos llegaron a la tierra y al agua dulce hace entre 75 y 50 millones de años.

A partir de este nuevo hallazgo hace retroceder la hipótesis hasta hace al menos 100 millones de años, lo que responde a la pregunta inicial de los investigadores sobre qué hacía este cangrejo en la selva.

Además, pone el registro fósil en consonancia con las teorías sobre la historia genética de los cangrejos que se viene manteniendo durante mucho tiempo.

ADN y árbol genealógico

“Si reconstruyéramos un árbol genealógico de los cangrejos y realizáramos un análisis molecular del ADN, la predicción sería que los cangrejos no marinos se separaron de sus ancestros marinos hace más de 125 millones de años”, explica Javier Luque, de Harvard.

El cangrejo en un estado de conservación casi perfecto dentro del ámbar. Foto: Javier Luque and Lida Xing

El cangrejo en un estado de conservación casi perfecto dentro del ámbar. Foto: Javier Luque and Lida Xing

“Pero hay un problema porque el registro fósil real, el que podemos tocar, es muy joven, de 75 a 50 millones de años”, amplía. Y continúa: “Así que este nuevo fósil y su edad de mediados del Cretácico nos permite salvar la brecha entre la divergencia molecular predicha y el registro fósil real de los cangrejos”.

La nueva especie fósil fue bautizada como “Cretapsara athanata” o “el inmortal espíritu cretáceo de las nubes y las aguas”. El nombre hace honor a su edad y a los espíritus mitológicos de la región asiática.

Los investigadores afirman que es el cangrejo fosilizado más completo jamás descubierto. La criatura de hace unos 100 millones de años suspendida en ámbar es reconocible al instante como un verdadero cangrejo.

Con la ayuda de los escáneres de microtomografía computarizada, el equipo logró ver con gran detalle tejidos delicados como las antenas o las patas, los ojos e incluso sus branquias. Y lo verdaderamente asombroso es que “no faltaba ni un solo pelo”, afirman.

La pieza en cuestión fue recogida por mineros locales y adquirida legalmente en 2015. El ejemplar de ámbar fosilizado se encuentra en el Museo del Ámbar de Longyin, en China.

Radio Pinamar FM 100.7