Por temor a que, con el tiempo, una relación sentimental los lleve a convertirse en cuidadores full time.

Unos tres años después de enviudar en 2016, la psicoterapeuta de Chicago Linda Randall, que entonces tenía 78 años, sintió que su amistad con un hombre viudo se volvía romántica.

Había salido con él a los 20 años, después de seguir el consejo de su madre de ofrecerse como voluntaria como peladora de caramelos para poder conocer a un médico.

En 2015, volvió a conectar con él como amiga.

Pero ahora, plantearse un romance con este hombre seis años mayor la hacía dudar.

"Me gustaría involucrarme lo suficiente porque me importa y le quiero, pero no las 24 horas del día". dijo ella. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

“Me gustaría involucrarme lo suficiente porque me importa y le quiero, pero no las 24 horas del día”. dijo ella. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

“No estaba en buena forma”, dijo.

“Había tenido dos infartos y dos stents. Pensé mucho en qué hacer”.

Casualmente, él vivía al otro lado del callejón, y pasaban la mayoría de las noches en el departamento de ella. Después de salir durante más de un año, se manifestaron un amor mutuo. Sin embargo, cuando él le pidió que se fuera a vivir con ella, ella dijo que no.

“Él se sintió herido al principio”, recuerda ella, “pero le dije:

Me gusta mi espacio, y somos diferentes en nuestra forma de vivir'”.

Hace unos seis meses, cuando fue operado y necesitó cuidados de recuperación, Randall, atendiendo a sus deseos y utilizando sus fondos, contrató a un cuidador que viviera con él.

Hasta que estuvo lo suficientemente bien, el cuidador lo acompañó a su casa.

Ahora se las arregla solo con su andador y pasa los fines de semana con ella cuando su cuidador está libre.

Su intimidad continúa.

Jill Spoon, de 73 años, vive en su departamento de Manhattan desde 1970. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

Jill Spoon, de 73 años, vive en su departamento de Manhattan desde 1970. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

Con el aumento de la longevidad, la duplicación de la tasa de divorcios desde los años 90 para los mayores de 50 años y la evolución de las normas sociales, las personas mayores como Randall vuelven a formar pareja de diversas formas.

La cohabitación, por ejemplo, sustituye cada vez más al nuevo matrimonio tras el divorcio o la viudez, explica Susan L. Brown, socióloga de la Bowling Green State University de Ohio.

La Sra. Spoon y su pareja quieren mantener su independencia y evitar convertirse en el cuidador principal del otro. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

La Sra. Spoon y su pareja quieren mantener su independencia y evitar convertirse en el cuidador principal del otro. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

Estos adultos mayores buscan (y encuentran) amor, apoyo emocional y un antídoto contra la soledad.

Pero muchas mujeres mayores, en particular, temen que una relación romántica en la tercera edad les lleve en breve a tener que ocuparse de los cuidados de tiempo completo.

Para evitar este papel, algunas buscan satisfacer sus necesidades sociales únicamente a partir de sus relaciones con familiares y amigos.

Margaret Widuckel, una enfermera viuda de 75 años de Melbourne (Australia), dice que a veces extraña tener una pareja íntima, pero teme verse arrastrada a cuidar a alguien.

John Backe, de 74 años, se mudó temporalmente al departamento de Spoon después de una operación de corazón, pero normalmente viven separados. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

John Backe, de 74 años, se mudó temporalmente al departamento de Spoon después de una operación de corazón, pero normalmente viven separados. Foto Elizabeth D. Herman para The New York Times.

“También veo a mis amigas con maridos frágiles incapaces de realizar sus propias actividades, y todas sus conversaciones giran en torno a lo que dijo o no dijo el médico”.

Sin embargo, cuando los investigadores estudian a los que sí se asocian, descubren que cada vez son más los que eligen un tipo de relación conocido como LAT (rima con gato -CAT)), por “living apart together” (vivir separados juntos).

Se trata de relaciones románticas comprometidas a largo plazo sin compartir (o con la intención de compartir) un hogar.

“Un gran atractivo de la LAT es evitar la posible responsabilidad de ser un cuidador full time”, afirma Ingrid Arnet Connidis, profesora emérita de sociología de la Universidad Western de Londres (Ontario).

“Las mujeres cuidan de sus hijos, de sus padres y de su cónyuge, y quieren evitar meterse en esos roles de género tradicionales“.

Aunque los investigadores aún no han profundizado en la demografía de quienes mantienen relaciones LAT, anecdóticamente parece ser más frecuente entre quienes tienen niveles socioeconómicos lo suficientemente altos como para poder mantener hogares separados.

En general, hay pruebas de que las personas más ricas que se quedan solteras más tarde en la vida tienen más probabilidades de volver a formar pareja.

En Europa, los datos muestran claramente que las relaciones de LAT en edades avanzadas están aumentando.

Jenny de Jong Gierveld, socióloga de la Universidad Vrije de Ámsterdam, dijo que ya en 1995 los científicos sociales de los Países Bajos añadieron preguntas a las grandes encuestas nacionales para hacer un seguimiento de las relaciones LAT en la tercera edad. Brown dijo que eso no ocurrió en Estados Unidos, donde las encuestas suelen preguntar quiénes forman parte de un hogar.

No obstante, según Connidis, los científicos sociales pueden deducir que el LAT es ahora una “opción popular” en Estados Unidos y Canadá.

Por ejemplo, la socióloga Huijing Wu, de la Universidad de Western Ontario, determinó que de los residentes de Wisconsin mayores de 50 años que no estaban casados pero tenían pareja, en 2011, el 38% eran solteros con citas, el 32% eran LAT y el 30% cohabitaban.

Los científicos sociales comentan el ingenio de estas parejas mayores, que están creando formas de disfrutar de la intimidad y el apoyo emocional del matrimonio o la cohabitación -como han confirmado varios estudios sobre LAT- al tiempo que evitan las expectativas de cuidado.

Como han descubierto Gierveld y sus colegas, las parejas LAT se proporcionan principalmente apoyo emocional mutuo, pero no cuidados prácticos.

Algunas parejas asumen algunos cuidados, pero no a tiempo completo.

“Una vez que están en esa relación”, dijo Connidis, “las parejas acaban más dispuestas a cuidar del otro de lo que pensaban, pero no necesariamente al mismo nivel que una pareja conyugal”.

 Pareja con reglas

Jill Spoon, de 73 años, y John Backe, de 74, pareja de LAT en Nueva York desde hace casi una década, ilustran la complejidad de este vínculo emocional.

Cuando Spoon, administradora jubilada, y Backe, pastor jubilado, se conocieron y se enamoraron, ambos tenían 64 años y no pensaban en cuidar a nadie.

Sin embargo, optaron por vivir en sus propios departamentos, reuniéndose unas cuatro veces por semana.

Spoon, en particular, que entonces trabajaba full time y tenía una vida social activa, quería mantener su independencia mientras disfrutaba de su intimidad.

Tres años más tarde, la cuestión de los cuidados surgió cuando Backe fue sometido a una importante operación de corazón y necesitó varios meses de cuidados de convalecencia en casa.

Él se trasladó a su departamento durante esos meses.

Spoon dice que coordinó los cuidados con sus dos “increíbles hijas”, con el apoyo de una enfermera visitante y amigos, mientras ella seguía trabajando.

Este trabajo en equipo es ahora su modelo para cualquier necesidad futura de cuidados.

Ninguno quiere que el otro se convierta en su cuidador principal.

“Yo querría que John mantuviera un estilo de vida lo más vital posible”, dice ella, y él dice que quiere lo mismo para ella.

Ella no tiene hijos, pero dependería de su seguro de cuidados de larga duración para contratar ayuda.

Para el cuidado de su pareja, dijo, “me gustaría estar lo suficientemente involucrada porque le cuido y lo quiero, pero no las 24 horas del día. No tengo energía para eso” y significaría que “no podría hacer nada más”.

Las expectativas de cuidado son menores para las parejas que no se casan o cohabitan, según los científicos sociales.

Sin embargo, algunos se preguntan si incluso las expectativas de las personas casadas son razonables.

Allison Forti, profesora de consejería en la Universidad Wake Forest, señaló que algunas mujeres pueden sentir expectativas culturales y sociales de servir como cuidadoras.

“Creo que es importante que las mujeres sepan que está bien no querer servir como cuidadoras y seguir teniendo valor como mujeres en la sociedad”, dijo.

Cuidar a tiempo completo “supone un importante desgaste físico y emocional para alguien”, señaló.

Un estilo de vida

En un informe de 2020 de la National Alliance for Caregiving y la AARP, el 23% de los estadounidenses afirmó que el cuidado de personas había empeorado su salud.

Las personas que quieren evitar este papel deben discutirlo desde el principio de una nueva relación, dijo Forti.

Sugirió una apertura como: “Al haber sido cuidador cuando murió mi madre, quiero hablar de lo que haríamos si uno de nosotros necesitara cuidados”.

Preparate, aconseja, para que tu pareja pueda tener expectativas diferentes.

Estas conversaciones deben ser detalladas, aconsejan los expertos.

Cada uno debe exponer sus deseos en cuanto a sus propios cuidados, así como los recursos económicos y familiares de los que dispone.

Algunas alternativas al cuidado de la pareja son los hijos adultos, los amigos, los cuidadores remunerados y el hecho de que uno de los miembros de la pareja, o ambos, se trasladen a una residencia asistida, de cuidados continuos o a una residencia de ancianos.

Carol Podgorski, directora asociada de psiquiatría de la Universidad de Rochester, sugiere incluso que un abogado redacte los documentos y comunique todos los acuerdos financieros y sanitarios a los hijos adultos.

Aunque todavía es poco frecuente en el caso de las parejas sentimentales, se pueden redactar acuerdos para el cuidador en los que se detallen los aspectos específicos de los cuidados, afirma Tammy Weber, abogada especializada en derecho de la tercera edad de Pensilvania.

Randall, que ahora tiene 81 años, se atribuye a sí misma el mérito de haber creado una relación que satisface sus necesidades sin abrumarla con las de su pareja.

“Tengo amigos que dicen que nunca quieren conocer a nadie a menos que sea 10 o 15 años más joven, porque lo ven como tener que mudarse y ser el único cuidador”, dijo.

“Yo no iba a hacer eso. Creo que tengo lo mejor de dos mundos. Es un hombre dulce y cariñoso, y me aporta mucho”.

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