Grumoso, pero brillante bajo la luz ultravioleta.

¿De qué color es un lumpo?

La respuesta es más complicada de lo que cabría esperar.

Estos peces llenos de baches que habitan en las profundidades, que se encuentran en el Atlántico Norte y partes del Océano Ártico, vienen en una variedad de colores, que cambian a medida que envejecen.

Sin embargo, los científicos creen que han precisado el verdadero color del pez: verde fluorescente.

En 2008 el Premio Nóbel de Química se concedió al descubirmiento de una proteína fluorescente derivada de una medusa que se ha convertido en una herramienta fundamental en la investigación. .AFP PHOTO/SAM YEH taiwanEn 2008 el Premio Nóbel de Química se concedió al descubirmiento de una proteína fluorescente derivada de una medusa que se ha convertido en una herramienta fundamental en la investigación. .AFP PHOTO/SAM YEH taiwan

En un estudio publicado este mes en el Journal of Fish Biology, los científicos descubrieron que el lumpo brilla bajo la luz ultravioleta.

Creen que estos peces usan su resplandor biofluorescente para identificarse y posiblemente comunicarse entre sí.

En los últimos años, se ha observado biofluorescencia en tiburones gato, vombátidos  (un tipo de marsupial), ardillas voladoras y muchas otras especies.

Y ahora, agregue el lumpo al elenco de la naturaleza de animales que brillan en secreto.

Los lumpos son criaturas solitarias que pasan la mayor parte de su vida en el fondo del mar.

Estos peces de aspecto divertido se adhieren a rocas y algas marinas, usando una aleta pélvica modificada en la parte inferior que actúa como una ventosa para ayudarlos a pasar el rato hasta que algo sabroso pase nadando.

También se han convertido en pseudocelebridades en TikTok, donde un flujo incesante de videos publicados por investigadores y pescadores ha acumulado millones de visitas.

“Es un pez bastante tosco y de aspecto extraño”, dijo Nathaniel Spada, asistente de investigación en la Institución Oceanográfica Woods Hole en Massachusetts e influyente a tiempo parcial en el lumpo.

No participó en el estudio, pero sus TikToks inspirados en Werner Herzog sobre el lumpo en su laboratorio han sido vistos millones de veces.

“No esperaba que fuera tan popular como lo es”, dijo, “pero debería haberlo imaginado porque realmente son un pez genial“.

El año pasado, el Dr. Thomas Juhasz-Dora, veterinario y estudiante de doctorado en el University College Cork en Irlanda, sintió curiosidad cuando miró los ojos saltones de un lumpo en su laboratorio y se le ocurrió una idea.

Había visto biofluorescencia en otras especies marinas y quería saber si su lumpo poseía el rasgo.

Reunió 11 lumpos juveniles y los fotografió bajo diferentes condiciones de luz.

Bajo la luz normal, aparecían de color verde espuma de mar.

Pero cuando fueron expuestos a la luz ultravioleta, sus cuerpos enteros emitieron un brillo verde neón brillante.

“Estaba como ‘Guau'”, dijo Juhasz-Dora, quien estaba asombrada por la intensidad de la biofluorescencia del pez.

Este fenómeno se produce cuando un organismo absorbe rayos ultravioleta, normalmente invisibles para las personas, y los vuelve a emitir en colores que podemos ver, normalmente rojo, naranja o verde.

Esto no debe confundirse con la bioluminiscencia, en la que los animales producen su propia luz a través de una reacción química.

Muchas especies tienen filtros especiales en sus córneas que les permiten ver la biofluorescencia sin la ayuda de la luz ultravioleta.

Juhasz-Dora sospecha que los lumpos están equipados con estos filtros, lo que les permitiría enviar señales a los de su propia especie mientras permanecen ocultos de los depredadores.

“Ciertamente es plausible”, dijo Elizabeth Fairchild, investigadora y profesora asociada de la Universidad de New Hampshire que estudia el lumpo y otras especies acuáticas cultivadas comercialmente.

El pez también puede usar su biofluorescencia para atraer presas, pero la apuesta de Fairchild está en la comunicación.

“La comunicación es probablemente la respuesta probable”, dijo.

“Es solo que no sabemos lo que están comunicando”.

También es posible que la biofluorescencia no sirva para nada.

Sin embargo, Fairchild, que no participó en el estudio, dijo que era poco probable dada la importancia de la coloración para el lumpo.

“El lumpo tiene una plasticidad de color tan loca”, dijo Fairchild. Como crías, pueden ser de casi cualquier color del arcoíris. Como juveniles, el color de su piel gruesa y nudosa cambia para coincidir con su entorno, lo que ayuda a ocultarlos de los depredadores. Cuando alcanzan la edad adulta, los lumpos desarrollan una piel de color gris pálido a azul claro. Sin embargo, esto cambia durante la temporada de reproducción, cuando los machos se vuelven de color rojo anaranjado y las hembras de color azul verdoso.

Cómo y por qué evolucionó la biofluorescencia en el lumpo es una de las muchas preguntas que plantea el descubrimiento de Juhasz-Dora.

Él y sus colegas ahora están investigando si el lumpo puede controlar su biofluorescencia.

Su reciente descubrimiento “abrió la puerta a nuevos descubrimientos”, dijo.

“Nos permite ver realmente el mundo desde su perspectiva, en lugar de la nuestra”.

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