Mediante el estudio de los anillos de los árboles y con una pizca de astrofísica, los investigadores han determinado el año exacto en que los colonos europeos llegaron a Terranova.

Hace seis décadas, un equipo de arqueólogos compuesto por un matrimonio descubrió los restos de un asentamiento en el extremo norte de Terranova, azotado por el viento.

Las ocho estructuras de madera del yacimiento se asemejan a las construcciones vikingas de Groenlandia, y los artefactos arqueológicos encontrados allí -incluido un broche de bronce para la capa- son de estilo decididamente nórdico.

Los científicos creen ahora que este lugar, conocido como L’Anse aux Meadows, estuvo habitado por vikingos procedentes de Groenlandia.

Al día de hoy, sigue siendo el único yacimiento vikingo identificado de forma concluyente en América fuera de Groenlandia.

Imagen al microscopio de uno de los fragmentos de madera examinados por los investigadores de L'Anse aux Meadows. Foto Petra Doeve.

Imagen al microscopio de uno de los fragmentos de madera examinados por los investigadores de L’Anse aux Meadows. Foto Petra Doeve.

Pero aún quedan muchas preguntas sobre L’Anse aux Meadows:

¿Quién lo habitó exactamente? ¿Por qué?

Y, quizá lo más importante, ¿cuándo se ocupó el lugar?

Determinar la edad del asentamiento ha sido un reto:

las mediciones de radiocarbono de los artefactos de L’Anse aux Meadows abarcan toda la época vikinga, desde finales del siglo VIII hasta el siglo XI.

Pero en los resultados publicados el miércoles en Nature, los científicos presentaron lo que creen que son nuevas respuestas a este misterio.

Al analizar la huella de una rara tormenta solar en los anillos de los árboles de la madera encontrada en el lugar canadiense, los científicos han precisado de forma decisiva cuándo estuvieron los exploradores nórdicos en Terranova:

el año 1021 d. C., o sea, hace exactamente 1.000 años.

Es importante saber con exactitud cuándo habitaron los vikingos en L’Anse aux Meadows, afirma Michael Dee, geocientífico de la Universidad de Groningen (Países Bajos) y autor del estudio.

“Fue la primera vez que cruzaron el océano Atlántico”, dijo, y añadió que establecer fechas exactas ayuda a marcar un punto de inflexión en la historia de los desplazamientos humanos por el planeta.

Para determinar con mayor precisión cuándo se ocupó el lugar, Dee y sus colegas analizaron tres piezas de madera de L’Anse aux Meadows.

Cada pieza, procedente de un árbol diferente y que aún conservaba su corteza exterior, había sido cortada limpiamente con una herramienta metálica, quizá un hacha.

Eso es un indicio de que esta madera fue cortada por los vikingos, dijo Margot Kuitems, arqueóloga de la Universidad de Groningen y miembro del equipo.

“La población local no utilizaba herramientas de metal”, dijo.

De vuelta al laboratorio, Kuitems cortó una pequeña cantidad de madera de cada anillo de árbol de cada pieza.

Fue como dividir los pelos, dijo.

“Utilicé un bisturí, pero a veces era demasiado grueso”.

Trabajando esas muestras -cada una de las cuales representaba un año de crecimiento del árbol- el equipo aisló el carbono de la madera.

Todo ese carbono procedía originalmente de la atmósfera terrestre.

“Se absorbe con la fotosíntesis”, dijo Dee.

La gran mayoría del carbono de la atmósfera es carbono 12, un átomo estable con seis protones y seis neutrones.

Sólo una fracción fugaz es carbono 14 radiactivo, también llamado radiocarbono.

Este isótopo del carbono se produce cuando los rayos cósmicos -partículas de alta energía procedentes del sol o de más allá del sistema solar- interactúan con los átomos de la atmósfera terrestre.

Los científicos que estudian los rayos cósmicos solían pensar que estas partículas llegaban en un bombardeo relativamente constante, lo que significa que la proporción de carbono 14 y carbono 12 en la atmósfera se ha mantenido en gran medida estable a lo largo del tiempo.

Pero entonces, en 2012, los investigadores encontraron dos cedros en Japón que registraron niveles inexplicablemente altos de radiocarbono en sus anillos que databan del año 774 al 775 d. C.

Ese pico se conoce ahora como evento Miyake, en honor a su descubridora, Fusa Miyake, física de rayos cósmicos de la Universidad de Nagoya (Japón).

Desde entonces se han detectado otros eventos Miyake en los registros de los anillos de los árboles, pero siguen siendo extremadamente raros.

“Por el momento, sólo tenemos tres o cuatro en todos los últimos 10.000 años”, dijo Dee.

Pero resulta que otro evento Miyake se produjo durante la Era Vikinga, entre el 992 y el 993 d. C.

Los árboles encontrados en todo el mundo registran un aumento del carbono 14 en esa época, y la madera encontrada en L’Anse aux Meadows no debería ser una excepción.

Con la esperanza de precisar la edad del único asentamiento vikingo confirmado en América, Dee y sus colegas recurrieron al improbable matrimonio entre la dendrocronología -el estudio de los anillos de los árboles- y la astrofísica.

“Nos dimos cuenta de que esto podría cambiar el juego”, dijo Dee.

Los investigadores descubrieron que los tres trozos de madera mostraban un pronunciado aumento del radiocarbono que comenzaba 28 anillos antes de su corteza exterior.

El equipo concluyó que el anillo 28 debía corresponder al año 993 d.C.

Descartaron eventos Miyake anteriores y posteriores basándose en las relaciones de carbono 14 a carbono 12 medidas en la madera, que varían de forma conocida a lo largo de los siglos.

Con una fecha ahora fijada en el anillo interior de un árbol, “todo lo que hay que hacer es contar hasta cuando se llega al borde de corte”, dijo Dee.

Los investigadores calcularon que los tres trozos de madera que el equipo analizó fueron talados en 1021.

Hasta ahora, las estimaciones de cuándo se ocupó L’Anse aux Meadows han sido en gran medida “conjeturas”, dijo Sturt Manning, arqueólogo de la Universidad de Cornell y director del Laboratorio de Anillos de Árboles de Cornell, que no participó en la investigación.

“Aquí hay pruebas concretas y específicas que se vinculan a un año”.

Pero L’Anse aux Meadows aún no ha revelado todos sus secretos, y todavía queda por saber más sobre sus habitantes vikingos, dijo Mathias Nordvig, historiador especializado en literatura y cultura nórdica antigua de la Universidad de Colorado, en Boulder, que tampoco participó en el estudio.

“¿Cuál era su importancia?”, se preguntó sobre el yacimiento. “¿Y adónde fueron a partir de ahí?”.

Radio Pinamar FM 100.7