sábado, septiembre 26, 2020
Medio Ambiente

Los colibríes de los Andes toman siestas extremas e incluso pueden hibernar

Para adaptarse a la vida en la cordillera, algunas especies sudamericanas entran en un torpor excepcionalmente profundo para ahorrar energía.

Los colibríes viven una vida de extremos.

Las criaturas que revolotean tienen el metabolismo más rápido entre los vertebrados, y para alimentar su estilo de vida, a veces beben su propio peso corporal en néctar cada día.

Pero los colibríes de los Andes en Sudamérica llevan ese estilo de vida extremo un paso más allá.

Bosque de la Niebla de los Andes ocidentales. Foto Stuart Primm via The New York Times.

Bosque de la Niebla de los Andes ocidentales. Foto Stuart Primm via The New York Times.

No sólo deben trabajar aún más duro para mantenerse en la altura, sino que durante las noches frías, ahorran energía al entrar en un torpor excepcionalmente profundo, un estado fisiológico similar a la hibernación en el que su temperatura corporal cae hasta los 10 grados.

Luego, cuando se acerca el amanecer, empiezan a temblar, haciendo que su temperatura vuelva a subir hasta los 36 grados.

Es un proceso intenso, dijo Andrew McKechnie, profesor de zoología de la Universidad de Pretoria en Sudáfrica.

“Tienes un pájaro posado en una rama, cuya temperatura corporal puede ser de 20 grados centígrados”, dijo.

“Y está emitiendo la misma cantidad de calor que cuando está flotando frente a una flor.”

Ahora, McKechnie y sus colegas informaron en Biology Letters que las temperaturas corporales de los colibríes andinos en estado de torpor y la cantidad de tiempo que pasan en esta animación suspendida varían entre las especies, con un conjunto particular de especies, particularmente numerosas en los Andes, que tienden a enfriarse y a prolongarse más que otras.

También informan de una de las temperaturas corporales más bajas jamás vistas en los colibríes: poco menos de 10 grados.

En un viaje a los Andes hace unos cinco años, Blair Wolf, profesor de biología de la Universidad de Nuevo México y autor del nuevo artículo, y sus colegas capturaron 26 de los pequeños pájaros para observarlos durante la noche.

Midieron las temperaturas corporales de los colibríes mientras dormían y encontraron que casi todos entraron en letargo, mostrando un fuerte descenso de la temperatura durante la noche.

También llevaron un registro del peso de las aves, porque los colibríes, como muchas otras aves, pierden peso entre el atardecer y el amanecer, ya que queman las calorías que han consumido durante el día.

Un colibrí de cola ancha cerca de Gothic, Colo.. Foto Noah Whiteman.

Un colibrí de cola ancha cerca de Gothic, Colo.. Foto Noah Whiteman.

Los investigadores tenían curiosidad por saber si las aves ajustaban sus temperaturas para estar cerca de la temperatura del aire ambiente.

También se preguntaban si el letargo de las diferentes especies -seis estaban representadas- se vería diferente, y si un letargo más largo y profundo estaba relacionado con una menor pérdida de peso.

“La medida en que las aves pueden ahorrar energía al entrar en torpor podría muy bien afectar a lo bien que lo hacen en estas altas altitudes”, dijo McKechnie.

De hecho, encontraron que las aves que usaban el letargo sólo brevemente podían perder hasta el 15% de su peso corporal.

Para rescatar el planeta podemos empezar por los colibries. Foto Stuart Primm via New York Times.

Para rescatar el planeta podemos empezar por los colibries. Foto Stuart Primm via New York Times.

Las aves que tomaron un descanso más largo, del orden de 12 horas, perdieron sólo el 2%. Las aves que alcanzaron temperaturas más bajas también perdieron un porcentaje menor.

Algunas especies, como el violetear chispeante, descendieron a una temperatura determinada (en este caso, unos 7,7 grados independientemente de la temperatura ambiente.

Otras, como la cola metálica negra, parecían seguir el rastro del aire y se enfriaron mucho. Un cola metálica rondaba los 3,3 grados, la temperatura más baja registrada de cualquier colibrí, hasta donde saben los investigadores.

De hecho, el cola metálica, la estrella de montaña de pecho negro y el cometa de cola bronceada, que son especies relacionadas, entraron en estados más fríos y largos que los otros.

Esto podría ayudar a explicar por qué este grupo es más común en las grandes altitudes – han trabajado en formas de minimizar el estrés de vivir en un ambiente extremo.

Estas aves fueron mantenidas en cautiverio durante la noche, pero McKechnie dijo que piensa que en un entorno natural, hay más que aprender acerca de cómo los colibríes ahorran energía.

Hay historias de colibríes en los Andes que entran en una cueva durante las olas de frío y no emergen durante varios días, un patrón que, si se confirma, sugeriría que las aves son capaces de hibernar, señaló.

De manera similar al torpor, la hibernación ahorra energía al organismo, pero dura más de una sola noche.

“Para mí, el siguiente paso más allá de este estudio sería tener una idea clara de dónde se posan”, dijo McKechnie.

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