Los fósiles de Argentina muestran que probablemente viajaban en manadas y se socializaban por edades.

Los paleontólogos han encontrado las primeras pruebas conocidas de que los dinosaurios vivían en manadas -a diferencia de los reptiles, y más bien como los pingüinos y otras aves actuales- y socializaban entre sí por grupos de edad.

Los científicos, que trabajaron en un rico yacimiento de fósiles en la provincia argentina de Santa Cruz, en el extremo sur de Sudamérica, encontraron más de 100 huevos y los esqueletos de 80 individuos de edades comprendidas entre embriones y adultos.

Todos los fósiles, incluidos los embriones dentro de los huevos, son de la especie Mussaurus patagonicus.

Un huevo fosilizado de Mussaurus. Foto American Museum Of Natural History, via Reuters

Un huevo fosilizado de Mussaurus. Foto American Museum Of Natural History, via Reuters

Estos dinosaurios medían unos 3 metros de altura y 26 de longitud cuando estaban completamente desarrollados, con una larga cola equilibrada por un cuello igualmente largo que termina en una cabeza que parece demasiado pequeña para el enorme animal al que está unida.

Este es el único lugar donde se han encontrado restos de Mussaurus.

Se sabe poco sobre el comportamiento de los dinosaurios, pero este gran número de fósiles y su distribución en el yacimiento han dado a los científicos nueva información sobre su vida social.

El estudio apareció el jueves en Scientific Reports.

Los huesos y los huevos están repartidos en unas 250 hectáreas, un área pequeña para encontrar tantos fósiles de la misma especie.

La mayoría de los huevos se encontraron en nidos de ocho a 30 ejemplares, lo que sugiere que los animales utilizaban un lugar de cría común.

Dentro de los nidos, los huevos están dispuestos en zanjas que los animales aparentemente excavaron para ello.

Los científicos encontraron huevos, neonatos, juveniles y adultos agrupados cerca unos de otros, lo que indica que los animales vivían en grupos socialmente cohesionados, en lugar de reunirse sólo temporalmente para reproducirse y poner huevos.

Este tipo de agrupaciones por edades, escriben los autores, sugiere que los animales mantenían conexiones sociales entre sí a lo largo de su vida.

Entre los especímenes hay 11 de un año de edad, y el análisis de los huesos sugiere que probablemente eran miembros de una sola cría, enterrados juntos. Los investigadores también encontraron muchos adultos cerca unos de otros, en posturas naturales de descanso, lo que sugiere que los animales vivían y morían juntos.

A menudo, los fósiles se encuentran en gran número en un mismo lugar no porque los animales hayan muerto juntos, sino porque un arroyo o río transportó huesos de diferentes edades y especies, amontonándolos y enterrándolos bajo el limo.

Pero estos huesos de Mussaurus se encontraron en depósitos formados por polvo arrastrado por el viento, y los autores concluyen que probablemente murieron simultáneamente en sequías periódicas.

Hubo al menos tres episodios de muerte masiva en el yacimiento.

“Los sedimentos también tienen evidencia de que los animales todavía tenían tejidos blandos cuando fueron enterrados”, dijo el autor principal, Diego Pol, investigador del Museo Paleontológico Egidio Feruglio en Trelew, Argentina.

“Esto indica una muerte simultánea”.

El nombre latino de la especie es claramente un error.

El yacimiento había sido examinado por otros investigadores a finales de la década de 1970, pero sólo encontraron unos pocos juveniles, lo suficientemente pequeños como para sostenerlos en la palma de una mano.

Los llamaron Mussaurus, que en latín significa “lagarto ratón”.

Estas nuevas excavaciones, que comenzaron en 2012, han revelado un conjunto de huesos mucho más extenso, y un animal considerablemente más grande que un ratón.

Desde hace tiempo se sabe que los dinosaurios a veces vivían en manadas, pero este comportamiento sólo se encontraba en dinosaurios que vivieron, como mínimo, hace unos 150 millones de años.

Pero el Mussaurus, de cuello largo y comedor de plantas, floreció hace 193 millones de años, lo que significa que los dinosaurios probablemente vivían en manadas antes de lo que se pensaba.

El análisis de rayos X realizado por los investigadores de los patrones de crecimiento de los huesos indica que los animales no alcanzaron el tamaño adulto hasta que tuvieron al menos 15 años de edad.

“Durante todo este tiempo los individuos jóvenes eran vulnerables y estaban sujetos a la depredación”, dijo Pol.

“Esto se suma a la interpretación de que el comportamiento de manada era beneficioso para la especie, para proteger a las crías durante su crecimiento”.

La forma del cuerpo -el largo cuello y la cola que vienen a la mente inmediatamente al imaginar un dinosaurio- también puede ser un factor del éxito evolutivo del Mussaurus.

“Una vez que apareció, ese cuerpo se convirtió en la forma dominante durante millones de años”, dijo Pol.

“Así que estamos muy interesados en la evolución de esa forma. El comportamiento fue, tal vez, otro elemento en esa exitosa receta evolutiva”.

Radio Pinamar FM 100.7