La Welwitschia puede sobrevivir en un desierto implacable durante miles de años.

Las hojas más longevas del reino vegetal sólo pueden encontrarse en el duro e hiperárido desierto que cruza la frontera entre el sur de Angola y el norte de Namibia.

Un desierto no es, por supuesto, el lugar más hospitalario para que crezcan seres vivos, y mucho menos plantas de hoja verde, pero el desierto de Namibia -el más antiguo del mundo, con partes que reciben menos de 5 centímetros de precipitaciones al año- es donde la Welwitschia llama a su casa.

En afrikáans, la planta se llama “tweeblaarkanniedood”, que significa “dos hojas que no pueden morir”.

La Welwitschia mirabilis es la mas resistente y vive en Africa.

La Welwitschia mirabilis es la mas resistente y vive en Africa.

La denominación es acertada:

La Welwitschia sólo produce dos hojas -y de forma continua- en una vida que puede durar milenios.

“La mayoría de las plantas desarrollan una hoja y ya está”, explica Andrew Leitch, genetista de plantas de la Universidad Queen Mary de Londres.

“Esta planta puede vivir miles de años y nunca deja de crecer.

Cuando deja de crecer, está muerta”.

Se cree que algunas de las plantas más grandes tienen más de 3.000 años, con dos hojas que crecen constantemente desde el comienzo de la Edad de Hierro, cuando se inventó el alfabeto fenicio y David fue coronado rey de Israel.

Según algunos, la Welwitschia no es muy atractiva.

Sus dos hojas fibrosas, azotadas por los vientos secos del desierto y alimentadas por animales sedientos, se desmenuzan y enroscan con el tiempo, dando a la Welwitschia un aspecto claramente pulposo.

 Un director del siglo XIX de los Jardines de Kew, en Londres, comentó:

“Es, sin lugar a dudas, la planta más maravillosa jamás traída a este país y una de las más feas”.

Parque Nacional Naukluft de Namibia con árboles muertos en el desierto de sal de Sosusvlei. AFP PHOTO / MARTIN BUREAU

Parque Nacional Naukluft de Namibia con árboles muertos en el desierto de sal de Sosusvlei. AFP PHOTO / MARTIN BUREAU

Pero desde que se descubrió por primera vez, la Welwitschia ha cautivado a los biólogos, entre ellos Charles Darwin y el botánico Friedrich Welwitsch, que da nombre a la planta;

se dice que cuando Welwitsch se encontró con la planta por primera vez en 1859, “no pudo hacer otra cosa que arrodillarse en el suelo ardiente y contemplarla, medio asustado por si al tocarla  demostraba que era un producto de la imaginación“.

En un estudio publicado recientemente en Nature Communications, los investigadores informan de algunos de los secretos genéticos que se esconden tras la forma única de la Welwitschia, su extrema longevidad y su profunda resistencia.

Jim Leebens-Mack, biólogo de plantas de la Universidad de Georgia que no participó en el estudio, dijo que “nos da una base para entender mejor cómo Welwitschia hace todas las cosas locas que hace”.

El genoma de la Welwitschia refleja el entorno árido y pobre en nutrientes de la planta.

Y su historia genética parece corresponderse con la historia ambiental.

Hace aproximadamente 86 millones de años, tras un error en la división celular, todo el genoma de la Welwitschia se duplicó durante una época de aumento de la aridez y sequía prolongada en la región, y posiblemente la formación del propio desierto de Namibia, dijo Tao Wan, botánico del Jardín Botánico Fairy Lake de Shenzhen (China) y autor principal del estudio.

Dijo que el “estrés extremo” se asocia a menudo con tales eventos de duplicación del genoma.

Leitch, coautor del estudio, añadió que los genes duplicados también se liberan de sus funciones originales, pudiendo asumir otras nuevas.

Sin embargo, tener más material genético tiene un costo, dijo Wan.

“La actividad más básica para la vida es la replicación del ADN”, dijo, “así que si tienes un genoma grande, mantener la vida consume mucha energía“, especialmente en un entorno tan duro.

Para empeorar las cosas, una gran cantidad del genoma de Welwitschia son secuencias de ADN “basura” que se replican solas, llamadas retrotransposones.

“Ahora esa basura necesita ser replicada, reparada”, dijo Leitch.

Los investigadores detectaron un “estallido” de la actividad de los retrotransposones hace entre 1 y 2 millones de años, probablemente a causa del aumento de la temperatura.

Pero para contrarrestarlo, el genoma de Welwitschia sufrió amplios cambios epigenéticos que silenciaron el ADN basura mediante un proceso llamado metilación del ADN.

Este proceso, junto con otras fuerzas selectivas, redujo drásticamente el tamaño y el coste de mantenimiento energético de la biblioteca duplicada de ADN de Welwitschia, dijo Wan, dándole “un genoma muy eficiente y de bajo costo”.

El estudio también descubrió que la Welwitschia tenía otros retoques genéticos ocultos en sus hojas.

Las hojas de una planta normal crecen en los vértices, es decir, en las puntas de los tallos y las ramas.

Pero la punta de crecimiento original de la Welwitschia muere, y las hojas salen de una zona vulnerable de la anatomía de la planta llamada meristemo basal, que suministra células frescas a la planta en crecimiento, dijo Wan.

Un gran número de copias o una mayor actividad de algunos genes relacionados con el metabolismo eficiente, el crecimiento celular y la resistencia al estrés en esta zona pueden ayudarla a seguir creciendo bajo un estrés ambiental extremo.

En un mundo que se calienta, las lecciones genéticas que ofrece la Welwitschia pueden ayudar a los humanos a criar cultivos más resistentes y menos sedientos.

“Cuando vemos que la planta es capaz de vivir en este entorno durante tanto tiempo y conservar su ADN y sus proteínas, creo que podemos encontrar pistas para mejorar la agricultura”, afirma Leebens-Mack.

El estudio también subraya la importancia de la investigación impulsada por la curiosidad.

Cuando encuentres dos hojas que crecen en un desierto contra todo pronóstico, arrodíllate en el suelo ardiente y míralas más de cerca.

“A partir de cosas raras, descubres cosas raras que te ayudan a entender cosas que no sabías que no entendías”, dijo Leitch.

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