Una nueva investigación sugiere que la emblemática mariposa azul Xerces podría haber sido su propia especie.

Hace más de un siglo, una mariposa azulada revoloteaba entre las dunas del distrito de Sunset en San Francisco y ponía sus huevos en una planta conocida como deerweed.

A medida que el desarrollo de la ciudad superó las dunas y la hierba de los ciervos, las mariposas también desaparecieron.

La última mariposa azul de Xerces fue recogida en 1941 en el arroyo Lobos por un entomólogo que más tarde se lamentaría de haber matado al que era uno de los últimos miembros vivos de la especie.

Un cajón de la colección de mariposas azules Xerces extintas en el Museo Field de Chicago.. Foto The Field Museum vía The New York Times.

Un cajón de la colección de mariposas azules Xerces extintas en el Museo Field de Chicago.. Foto The Field Museum vía The New York Times.

Pero, ¿era esta mariposa realmente una especie única?

Todos los científicos estaban de acuerdo en que el sombrío destino de la Xerces azul -la primera mariposa conocida que se extinguió en Norteamérica a causa de las actividades humanas- era una pérdida para la biodiversidad.

Pero estaban divididos sobre si la Xerces era una especie propia, una subespecie de la extendida mariposa azul plateada Glaucopsyche lygdamus, o incluso sólo una población aislada de azules plateadas.

Esto puede parecer una minucia científica, pero si la Xerces azul no fuera en realidad un linaje genéticamente distinto, no estaría técnicamente extinguida.

Ahora, los investigadores han secuenciado un genoma mitocondrial casi completo de un espécimen de museo de 93 años de antigüedad, lo que sugiere que la Xerces azul era una especie distinta, que según ellos podría llamarse correctamente Glaucopsyche xerces, según un artículo publicado el miércoles en Biology Letters.

Felix Grewe, a la izquierda, y Corrie Moreau trabajan en el laboratorio de ADN Pritzker del Museo Field en Chicago. . Foto The Field Museum vía The New York Times.

Felix Grewe, a la izquierda, y Corrie Moreau trabajan en el laboratorio de ADN Pritzker del Museo Field en Chicago. . Foto The Field Museum vía The New York Times.

“Esto demuestra lo importante que es no sólo recoger especímenes, sino también protegerlos“, dijo Corrie Moreau, directora y conservadora de la colección de insectos de la Universidad de Cornell y autora del artículo.

“No podemos imaginar las formas en que se utilizarán dentro de 100 años”.

Durrell Kapan, investigador principal de la Academia de Ciencias de California que no participó en la investigación, dijo que los nuevos hallazgos le parecían “sugestivos y muy emocionantes“, pero añadió que este tipo de investigación podría tener límites porque “lo que hace que dos organismos sean especies diferentes no siempre se puede abordar directamente con información genética.”

Kapan está trabajando en otro proyecto genómico sobre las mariposas azules Xerces y sus parientes cercanos con Revive & Restore, una iniciativa sin ánimo de lucro para restaurar especies extinguidas y en peligro de extinción mediante ingeniería genética y biotecnología.

Los investigadores empezaron a trabajar en el proyecto hace varios años, cuando Moreau estaba en el Museo Field de Chicago. Ella y Felix Grewe, actual director de la iniciativa de filogenómica del Centro de Bioinformática Grainger del museo, buscaron en los archivos del museo de mariposas azules Xerces para encontrar el espécimen menos dañado, que teóricamente produciría el ADN mejor conservado.

“Estás triturando un trozo de una mariposa extinta”, dijo Moreau.

“Sólo tienes una oportunidad”.

Moreau extrajo un tercio del abdomen de la mariposa, una parte del cuerpo cargada de músculos, grasa y otros tejidos, y lo secuenció.

El ADN tan antiguo se degrada en fragmentos cortos.

Históricamente, los investigadores secuenciaban tramos largos e ininterrumpidos de ADN troceándolos y uniéndolos de nuevo.

Pero la nueva tecnología de secuenciación permite a los investigadores trabajar con el ADN ya troceado y fragmentado.

“Dejamos de lado ese paso”, dijo Grewe.

Tras recuperar sus secuencias, los investigadores examinaron los datos disponibles públicamente de otros especímenes de mariposa relacionados.

Sus secuencias de ADN mitocondrial no parecían similares.

Sugirieron que la azul de Xerces era una especie distinta y que otras dos mariposas que tradicionalmente se creía que eran subespecies de la mariposa azul plateada -los clados australis y pseudoxerces- podrían ser también especies distintas, y los parientes vivos más cercanos de la azul de Xerces.

Estos resultados son sorprendentes, ya que esas dos mariposas se encuentran en el sur de California, muy lejos del hogar original de la azul Xerces en la península de San Francisco.

La secuenciación del nuevo trabajo se centró en el gen mitocondrial de codificación de barras CO1.

El ADN mitocondrial es una excelente opción para los especímenes más antiguos de los museos porque una sola célula contiene muchas más copias del genoma mitocondrial que del genoma nuclear, dijeron los investigadores.

El ADN mitocondrial se hereda de la madre, mientras que el ADN nuclear se hereda de ambos padres.

Pero el gen CO1 representa una “muestra muy pequeña del genoma”, dijo Kapan, y añadió que no creía que el nuevo trabajo resolviera definitivamente el debate sobre las especies.

En la Academia de Ciencias de California, Athena Lam, investigadora de genómica, Kapan y otros quieren esclarecer en qué lugar de la escala evolutiva se encuentra Xerces, dijo Lam.

Este tipo de estudios genómicos, dijo Kapan, podría revelar dónde encontrar poblaciones de especies supervivientes del género Glaucopsyche que puedan ser adecuadas para una potencial reintroducción en las dunas de San Francisco.

Según el nuevo documento, los buenos candidatos para investigar serían la australis o la pseudoxerces, esta última con alas que recuerdan el tono azul brillante de la Xerces.

Moreau dijo que esperaba que el nuevo estudio arrojara luz sobre las mariposas azules que actualmente están en peligro de extinción, como la azul de El Segundo, que vive en las dunas de arena costeras del sur de California, y la azul de Karner, que se encuentra sobre todo en Wisconsin, donde crece el altramuz silvestre.

Y aunque el azul de Xerces hace tiempo que desapareció, el altramuz que una vez necesitó se ha replantado recientemente en las dunas de arena de Presidio, a la espera de una futura mariposa algo familiar.

Leave a Comment

Radio Pinamar FM 100.7